¿Por qué un vuelo de Roma a Los Ángeles pasa por Groenlandia? El ahorro lo explica

Es época de vacaciones y son muchas las personas que optan por viajar a destinos internacionales e, incluso, intercontinentales. En estos vuelos, la cantidad de opciones de ocio e información a disposición del usuario es cada vez más grande, y muchas personas aprovechan al máximo la ocasión para ver una o varias películas y jugar a varios juegos en el tiempo que dura el trayecto.

Sin embargo, si en alguno de estos vuelos, en lugar de jugar o ver películas, ta da por echar un vistazo a la trayectoria del avión, que se suele mostrar en la mayor parte de los vuelos comerciales actuales, te habrá sorprendido ver que tu viaje no siempre sigue una línea recta, sino que a menudo discurre por trayectorias sin lógica aparente, como el hecho de que en un vuelo comercial entre Roma y Los Ángeles, el avión sobrevuele Groenlandia. ¿Es que se han vuelto locos los pilotos? ¿Quieren gastar más combustible que el necesario? Ni mucho menos, ya que en realidad es la forma más rápida y barata de llegar a nuestro destino.

Cuando la línea recta no siempre es la más rápida

En el colegio nos enseñaron a interpretar los mapas en un plano que conocíamos comúnmente como mapamundi. En ellos se representa todo el planeta Tierra, aunque de una forma bastante distorsionada. Por ejemplo, en la proyección de Mercator, que es la más habitual, Groenlandia parece tener el tamaño de África cuando, en realidad, ésta es unas 14 veces mayor.

Por esta razón, y dado que en el colegio también nos enseñaron que la distancia más corta entre dos puntos es su línea recta, tendemos a pensar que la trayectoria del vuelo debería ser recta para que el viaje fuera lo más corto posible. Pero esto, entre dos puntos de la Tierra, no funciona de este modo, porque la forma de nuestro planeta, tal y como habían demostrado Copérnico y Galileo, no es plana sino esférica.

El círculo máximo, o por qué las rutas aéreas parecen tan contraintuitivas

Si seguimos explicando un poco más de geometría (y prometo que será la última), la distancia más corta entre dos puntos de una esfera es su círculo máximo, que no es más que el círculo resultante de una sección realizada a una esfera mediante un plano que pasa por su centro y lo divide en dos hemisferios, tal y como ocurre con la Tierra.

circulo-maximo

Este es el verdadero motivo que explica por qué una ruta aérea puede desviarse tanto de su línea recta en un mapa y por qué nos parece que el avión está dando demasiado rodeo. Sin embargo, si hiciésemos el mismo ejercicio con un globo terráqueo nos daríamos cuenta que, efectivamente, esa es la ruta correcta.

La web GCMap proporciona la información de la trayectoria que sigue un determinado vuelo entre dos aeropuertos diferentes. Por ejemplo, para un vuelo entre Roma y Los Ángeles, la trayectoria es la siguiente:

map-2

Lo cual nos da una idea de lo equivocados que estábamos cuando pensábamos que el avión iba recto. Otro ejemplo aún más difícil de comprender si nos apoyamos solo en la información que nos proporciona un plano es el trayecto entre Nueva York y Pekín:

map-3

Sin embargo, si para este mismo vuelo tomamos una representación más o menos esférica del planeta Tierra, nos daremos cuenta de que, en realidad, tiene bastante sentido:

map-1

Pero, ¿cuánto ahorra un avión por tomar la ruta del círculo máximo?

Llegados a este punto, nos interesará saber cuánto ahorra un vuelo comercial por tomar la ruta marcada por el círculo máximo. Pues bien, las diferencias entre el círculo máximo y su equivalente en la línea recta de un plano con una proyección de Mercator son más que notables.

Tanto es así que, por ejemplo, un vuelo Nueva York-Hong Kong recorre 6.705 kilómetros menos yendo por el círculo máximo que si fuese en línea recta (12.990 y 19.695, respectivamente). Otro ejemplo es la ruta entre San Francisco y París, cuya diferencia es de 3.690 kilómetros (8.985 por el círculo máximo y 12.675 en línea recta).

Asumiendo que el coste del combustible que utilizan los aviones es de 0,39 dólares por litro (datos de Indexmundi), y que un Boeing 747 comercial consume unos 1.200 litros cada 100 kilómetros, el ahorro que obtendría este avión sería de 31.379,4 euros en el primer ejemplo del párrafo anterior y de 17.269,2 en el segundo ejemplo. Esto significa un ahorro estimado de unos 60 euros por pasajero en el primer caso y de 32 euros en el segundo caso (para una capacidad de 524 pasajeros en ambos casos). Como para pensárselo.

Las rutas aéreas son muy diferentes a lo que pensamos

En realidad, el círculo máximo no es siempre la ruta que siguen todos los aviones. A menudo existen restricciones que son imposibles de evitar, como la prohibición de pasar por zonas que están restringidas al tráfico aéreo civil o la presencia de un incómodo volcán en medio del camino. A menudo, también se usan rutas más largas pero que aprovechan corrientes de aire, lo que ayuda a ahorrar combustible.

ruta-jetstream

En cualquier caso, pese a que todos estos factores pueden alterar la ruta del avión, en ningún caso un piloto elegirá ir por su línea “recta”, puesto que además de tardar más en llegar a nuestro destino destino, el coste del billete de avión se encarecería de forma notable.

En Naranja | ¿Por qué los viajes low cost no han existido desde siempre?¿Realmente se ahorra reservando los vuelos con mucha antelación?

Imagen | José Martín

Conversación

  • Fran

    Las rutas comerciales vienen determinadas por el efecto coriolis y el tráfico aero.
    Que la tierra sea redonda es una perogrullada.

  • Jorge Bueno

    ¡Muy buen artículo! Como es un tema que me toca profesionalmente me gustaría añadir un matiz. También influye el que se sobrevuela durante más tiempo terreno continental y se tiene más cobertura de antenas de comunicaciones VHF. Se puede utilizar HF pero las comunicaciones son muy sucias y la separación entre aeronaves tiene que ser muy grande por motivos de seguridad.. También se utilizan comunicaciones por satélite (Inmarsat, Iridium,..) pero el intercambio de datos, ahora que se tiende hacia mensajes de texto en lugar de voz, es un poco pobre. En el futuro con los satélites de comunicaciones de clase A todo esto va a mejorar y las trayectorias podrán ser “más rectas” dependiendo de los objetivos de negocio de las aerolíneas por si quieren ahorrar en tiempo o en combustible. Pero seguro que se seguirá sobrevolando Groenlandia ;o))

  • LoiX

    Pues yo sigo pensando que la tierra no es redonda, es plana, y va a lomos de una tortuga.

  • Pingback: ¿Síndrome postvacacional? Siete técnicas de gurús del coaching para hacer más llevadera la vuelta a la rutina - En Naranja, ING DIRECT()